Unos nuevos e innovadores análisis de sangre podrían detectar el cáncer de forma precoz. ¿Cuándo estarán listos?

pexels karolina grabowska 4226921

Cuando la oncóloga quirúrgica Phyllis Napoles opera a personas con cáncer de páncreas, la enfermedad suele estar avanzada y el pronóstico es malo. Pero en octubre de 2020, Nápoles entró en el quirófano de Sutter Health en Sacramento, California, para trabajar con un tipo de paciente diferente.

Identificado con un cáncer de páncreas en fase dos como parte de un ensayo de un nuevo tipo de análisis de sangre que detecta el cáncer, Jim Ford se sorprendió con el diagnóstico. A diferencia de la mayoría de las personas que se enteran de que padecen la enfermedad, este vendedor de coches jubilado de 76 años no tenía síntomas y había salido a jugar al golf apenas una semana antes.

El cáncer de páncreas rara vez se descubre tan pronto. Una vez que alguien tiene síntomas, dice Nápoles, las tasas de supervivencia pueden ser tan bajas como el 3% y la enfermedad es a menudo intratable. Pero pudo extirpar por completo el tumor de Ford, que era del tamaño de su pulgar. Ahora, un año después de la intervención quirúrgica, la radioterapia y la quimioterapia, Ford está libre de cáncer, lo que ilustra el potencial de una nueva generación de análisis de sangre para engrosar algún día las filas de los supervivientes de una mayor variedad de cánceres.

«Esto es algo que nunca pensé que evolucionaría en mi carrera, y todavía soy joven en mi carrera, así que todavía tengo esperanzas», dice Nápoles, que se graduó en la escuela de medicina en 2006, terminó su formación de becario en 2013 y se especializa en el cáncer de páncreas. «Esto es tan dramático. Esto realmente va a cambiar todas las estadísticas que tenemos sobre la supervivencia y la detección del cáncer de páncreas.»

Utilizando los avances en la secuenciación genética y la inteligencia artificial, una docena o más de empresas están trabajando en pruebas de sangre, a veces llamadas biopsias líquidas, que pueden recoger las señales de cáncer que circulan en concentraciones minúsculas en el torrente sanguíneo. La demanda de estas pruebas, si acaban siendo útiles, es enorme. Según estimaciones de la Fundación de Tecnologías de la Información e Innovación, un grupo de reflexión sin ánimo de lucro, el mercado potencial de este tipo de tecnología para la detección del cáncer tiene un valor de más de 6.000 millones de dólares y se espera que casi se triplique de aquí a 2025.

El único análisis de sangre para la detección del cáncer disponible actualmente fuera de los ensayos es el que identificó el cáncer de Ford. Denominado Galleri, la empresa afirma que el análisis puede detectar 50 tipos de cáncer en una muestra de sangre. Creada por la empresa sanitaria californiana Grail, la prueba ya está disponible con receta médica en EE.UU. para personas con un elevado riesgo de cáncer. También estará disponible en el marco de un amplio estudio en Inglaterra, que actualmente está reclutando participantes.

El objetivo de estos nuevos análisis de sangre es salvar vidas detectando antes los cánceres, sobre todo los que no disponen actualmente de pruebas de detección fiables. En Estados Unidos existen ya métodos para detectar a las personas con alto riesgo de padecer cinco tipos de cáncer: de mama, de colon, de próstata, de cuello de útero y de pulmón, mediante análisis de sangre u otros tipos de pruebas, como las mamografías. Pero de las aproximadamente 600.000 muertes por cáncer que se producen cada año en EE.UU., más de dos tercios están causados por cánceres que no tienen buenas opciones de detección, según muestran los estudios. Normalmente no se descubren hasta que han hecho metástasis.

Los médicos ya utilizan las biopsias líquidas para analizar la sangre de sus pacientes con cáncer en busca de información que les ayude a determinar qué tratamientos utilizar y si el cáncer ha reaparecido después del tratamiento. Esta nueva ola de análisis de sangre intenta detectar el cáncer en personas que nunca han sido diagnosticadas antes.

Sin embargo, los análisis también suscitan preocupación: por los falsos positivos que conducen a pruebas de seguimiento cargadas de riesgo e innecesarias, por la detección de cánceres en fase inicial que quizá nunca avancen lo suficiente como para requerir tratamiento y por el descubrimiento de cánceres sin tratamientos eficaces. ¿Qué ocurre si la gente utiliza estas pruebas sin supervisión médica? ¿Qué ocurre cuando la única forma de confirmar un resultado positivo en un análisis de sangre es mediante una intervención quirúrgica muy invasiva?

Será fundamental demostrar que las pruebas son precisas y útiles, afirma Shivan Sivakumar, oncólogo médico de la Universidad de Oxford (Reino Unido). «Es importante darle bombo. Es importante entusiasmarse con estas cosas», dice. «Pero realmente hay que saber si lo que estamos haciendo funciona realmente o no. Probablemente todavía me siento en la valla».

Señales de cáncer en la sangre

Las biopsias líquidas se desarrollaron inicialmente para analizar la sangre de las personas que ya tienen cáncer con el fin de comprender la biología de su enfermedad. A medida que el cáncer crece en el organismo, algunas células cancerosas mueren y desprenden ADN, y las biopsias líquidas utilizan diversas estrategias para detectar este ADN tumoral circulante.

Este tipo de biopsias líquidas también pueden utilizarse para ver si un cáncer tiene mutaciones específicas a las que pueden dirigirse determinados fármacos, afirma Geoff Oxnard, oncólogo torácico y jefe de desarrollo clínico de Foundation Medicine, una empresa de biotecnología centrada en los análisis genéticos. Tras el tratamiento, las biopsias líquidas pueden ayudar a rastrear mutaciones específicas dentro de un tumor para entender cómo está respondiendo el cáncer a ese tratamiento. Pueden detectar resistencias, orientar la terapia posterior y revelar cuándo un paciente recae.

Los análisis de sangre que buscan mutaciones específicas del cáncer han sido aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) y están disponibles comercialmente en los Estados Unidos desde hace unos cinco años. En 2020, la FDA aprobó dos pruebas de biopsia líquida que son las primeras en detectar múltiples mutaciones a la vez, incluida una desarrollada por la empresa de Oxnard. Utilizan la secuenciación genética de nueva generación (un enfoque rápido que secuencia muchas partes del genoma simultáneamente) para detectar las mutaciones que impulsan el crecimiento del cáncer. La prueba de Foundation Medicine fue aprobada como diagnóstico complementario de las terapias para tratar los cánceres de pulmón, mama, ovario y próstata. En comparación con las biopsias tradicionales, en las que se extrae tejido para su análisis, afirma Oxnard, estas pruebas son menos invasivas y suelen ofrecer resultados más rápidamente.

El desarrollo de tecnologías capaces de encontrar señales de cáncer en la sangre de personas con cáncer diagnosticado abrió otra perspectiva tentadora: la posibilidad de encontrar los primeros signos de cáncer en fase inicial en personas sin diagnóstico. Según los investigadores, la aplicación de las tecnologías desarrolladas para las biopsias líquidas a la detección del cáncer en la sangre podría resolver un problema persistente: La mayoría de las veces, los cánceres se diagnostican cuando la enfermedad ya está avanzada y provoca síntomas, cuando el pronóstico suele ser desalentador.

Las personas con cáncer de páncreas que se ha extendido o ha hecho metástasis en otros órganos, por ejemplo, pueden esperar vivir entre tres y 12 meses, dice Sivakumar. Si la enfermedad se descubre pronto -lo que ocurre en menos de uno de cada cinco casos- la esperanza de vida puede prolongarse hasta tres o cuatro años. Las personas que padecen cáncer de pulmón también pueden beneficiarse de tratamientos eficaces si la enfermedad se detecta pronto, pero rara vez es así. ¿Análisis de sangre para la detección precoz del cáncer? «Creo que sería increíblemente transformador», afirma Sivakumar.

Una aguja en un pajar

Durante años, el desarrollo de este tipo de pruebas se ha visto obstaculizado por un reto importante: la cantidad de ADN cancerígeno que circula por la sangre es increíblemente pequeña. «Estás buscando entre un popurrí de ADN que flota en la sangre y la mayor parte de ese ADN es el del paciente, su pajar de ADN», dice Oxnard. «Estás buscando la aguja en el pajar de ADN».

Una vez que los científicos descubrieron cómo detectar, amplificar y secuenciar el ADN de forma rápida y asequible -pasos ayudados por los saltos en el campo de la secuenciación de nueva generación-, también tuvieron que averiguar qué buscaban. Para ello existen varias estrategias.

Una de ellas consiste en buscar determinadas mutaciones cancerígenas conocidas en el ADN tumoral circulante que se ha aislado de una muestra de sangre. Esta estrategia la utiliza un análisis de sangre multicáncer llamado CancerSeek, que busca genes relacionados con el cáncer, así como proteínas que pueden elevarse en respuesta al tumor. Desarrollada por investigadores de la Universidad Johns Hopkins, una primera versión de la prueba detectó 26 cánceres de diversos tipos durante un ensayo de un año de duración con unas 10.000 mujeres de entre 65 y 75 años sin antecedentes de cáncer, según una investigación publicada en 2020. La prueba, que aún no está disponible fuera de los ensayos, no dio lugar a un exceso de pruebas de seguimiento, que es una preocupación común de los programas de cribado. Sólo el 0,22 por ciento de las participantes tuvieron falsos positivos que desencadenaron procedimientos diagnósticos innecesarios e invasivos, informaron los investigadores.

Grail ha adoptado un enfoque diferente con su prueba Galleri, ya que no busca mutaciones, sino unos compuestos denominados grupos metilo que se unen a segmentos del ADN y activan o desactivan los genes, explica Joshua Ofman, director médico y jefe de asuntos externos de Grail. Cada persona tiene su propio patrón de metilación, pero determinados genes tienden a estar más o menos metilados de forma predecible cuando alguien tiene cáncer. Las mutaciones también pueden aparecer como parte normal del envejecimiento, incluso sin cáncer. Y los marcadores de metilación son mucho más comunes que las mutaciones en esos genes, dice Ofman. En una región del ADN que sólo tiene dos o tres mutaciones, puede haber decenas de miles de marcadores de metilo que activen genes promotores de tumores y desactiven genes supresores de forma similar en muchos tipos de cáncer. Esto facilita su reconocimiento por parte de los algoritmos de aprendizaje automático.

La investigación de Grail sugiere que la búsqueda de grupos de metilación tiene múltiples ventajas, como la especificidad. Ciertos patrones de metilación se correlacionan con diferentes tipos de células, por lo que los algoritmos pueden proporcionar una huella dactilar del lugar del cuerpo donde se encuentra el cáncer. En un estudio de validación que incluyó a más de 15.000 personas, la tasa de falsos positivos fue de sólo el 0,5%.

Al examinar los datos de un ensayo en curso que incluye a más de 6.600 personas mayores de 50 años, Grail informó en junio de que la prueba Galleri había detectado 29 cánceres de 13 tipos, entre ellos el de mama, colon, hígado y pulmón, así como la leucemia. El cuarenta por ciento de ellos estaban localizados, en estadio uno o dos, según un análisis provisional del ensayo, denominado Pathfinder. Es el mismo ensayo que identificó a Ford con cáncer de páncreas.

Cuando la prueba daba un resultado positivo, añade Ofman, el cáncer se confirmaba en el 44% de los casos. (Incluso con las bajas tasas de falsos positivos en las pruebas de validación, las pruebas de cribado de este tipo pueden acabar marcando a muchas personas que no tienen cáncer, ya que el porcentaje de verdaderos positivos en personas asintomáticas es extremadamente bajo).

En un análisis publicado en marzo, los investigadores del Grail calcularon que una prueba de detección precoz de varios tipos de cáncer podría evitar 104 muertes por cada 100.000 personas al año, lo que equivale al 26% de todas las muertes relacionadas con el cáncer.

La prueba ya está disponible con receta médica en EE.UU., siempre que la gente esté dispuesta a pagar hasta 949 dólares por ella. En Inglaterra, el Servicio Nacional de Salud, financiado con fondos públicos, está colaborando con Grail para inscribir a 140.000 personas en un estudio piloto que evaluará su rendimiento.

En agosto, la empresa de biotecnología Illumina adquirió Grail. El plan de la empresa es desplegar la prueba en todo el mundo lo antes posible, y hacerla ampliamente disponible, especialmente en las comunidades subatendidas, dice Francis deSouza, director general de Illumina. (DeSouza es miembro del consejo de administración de The Walt Disney Company, que es propietaria mayoritaria de National Geographic Partners). Le conmueven historias como la que cuenta Nápoles. «Eso es lo que alimenta mi pasión, dice. «Decir: Mira, ese cáncer era una sentencia de muerte, y ahora no tiene por qué serlo».

Cuentos con precaución

Galleri y CancerSEEK son los análisis de sangre más destacados que se están desarrollando para detectar varios tipos de cáncer a la vez, afirma Sivakumar. Otros grupos están trabajando en análisis de sangre para un solo tipo de cáncer. Sin embargo, a medida que el sector despega, algunos investigadores advierten que no hay que entusiasmarse demasiado pronto.

Los estudios sobre la eficacia de la detección precoz son notoriamente difíciles de realizar, afirma Sivakumar. Puede llevar mucho tiempo obtener resultados, y a menudo acaban siendo decepcionantes. Por ejemplo, en un estudio publicado a principios de este año, los investigadores del Reino Unido descubrieron que el cribado del cáncer de ovario no suponía ninguna diferencia a la hora de reducir el número de mujeres que morían por esta causa. Se necesitaron 10 años para obtener ese resultado.

Los estudios demuestran que las pruebas de detección de todo tipo pueden dar lugar a falsos positivos que tienen ramificaciones psicológicas y físicas. Incluso cuando las pruebas detectan con precisión los cánceres de forma precoz, es posible que no conduzcan a mejores resultados si las enfermedades, como el cáncer de ovario, son agresivas y difíciles de tratar, afirma Sivakumar. «Si vas a detectar un cáncer, más vale que te asegures de que también tienes una muy buena intervención que ofrecer», dice.

Varios programas de cribado no han acabado sirviendo de nada aunque hayan detectado problemas, añade Margaret McCartney, médico generalista de Glasgow (Escocia) y asociada principal del Centro de Medicina Basada en la Evidencia de la Universidad de Oxford. Un ejemplo notorio es la puesta en marcha de programas de cribado masivo del cáncer de tiroides en algunas partes de Europa y Asia, incluso tras las catástrofes nucleares de Chernóbil y Fukashima, así como un programa nacional de cribado en Corea. Estos programas provocaron un gran aumento de los casos diagnosticados de cáncer de tiroides, junto con las cirugías y la ansiedad relacionadas. Pero no tuvieron ningún impacto en el número de vidas salvadas. «El problema de hacer cualquier tipo de estudio de cribado es que es muy fácil encontrar problemas», dice McCartney. «Pero, ¿realmente ayuda eso a mejorar la calidad o la cantidad de vida de las personas?».

Es fácil dejarse llevar por el atractivo de la innovación en detrimento de su utilidad, añade McCartney. Las personas como Ford, a las que se identifica el cáncer de forma precoz, alimentan una sensación de posibilidad, aunque los datos epidemiológicos no acaben mostrando beneficios netos para la sociedad.

El mayor reto del cribado es proporcionar información que marque la diferencia, afirma Oxnard. Para avanzar en este campo se necesitan datos claros que establezcan la precisión. «Es tentador que podamos encontrar una señal de cáncer, pero ¿podemos hacerlo de forma que nunca nos equivoquemos? «¿Qué se necesita para conseguir la confianza y la adopción en torno a ese tipo de aplicaciones? Eso es lo que estamos intentando averiguar».

Para Ford, las cuestiones parecen menos complicadas. Ha vuelto a trabajar hasta 20 horas a la semana en un campo de golf, y juega regularmente. Aceptar estar en un juicio fue algo inusual para él: normalmente, no quiere ser molestado. Ahora, cuenta su experiencia a todo el mundo que ve y hace poco animó a su cuñada a participar también en la prueba.

«¿Qué hubiera pasado si hubiera dicho que no, como hacía habitualmente?», dice. «Probablemente ahora estaría en la cuarta fase. Y el estadio cuatro es casi totalmente incurable».

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are makes.