La escuela que creó una ciudad para ciegos

Marburgo, en Alemania, se enorgullece de ser una Blindenstadt: una ciudad adaptada para facilitar al máximo la vida de los ciegos y deficientes visuales. Pero debe esta reputación y su estructura social inclusiva a una escuela especialmente innovadora.

A la edad de ocho años, Leon Portz estaba perdiendo gradualmente la vista debido a una enfermedad congénita cuando le regalaron su primer ordenador. A los nueve años, ya había descubierto cómo acelerar la voz generada por la máquina que leía páginas web y otros textos electrónicos, lo que le permitía captar la información más rápidamente. Ahora escucha los textos a una velocidad cinco veces superior a la estándar, que resulta ininteligible para un oído no entrenado.

Pero su amor por la ciencia sólo floreció de verdad cuando se trasladó de su ciudad natal, en el centro de Alemania, a la cercana ciudad de Marburgo, una frondosa ciudad universitaria medieval, para asistir a una escuela especializada para ciegos. El resultado fue que ese traslado le llevó a un semillero de innovación inclusiva.

Marburgo se autodenomina con orgullo «Blindenstadt», una ciudad para ciegos y deficientes visuales, debido a su larga historia como centro de accesibilidad. Durante la Primera Guerra Mundial se fundó aquí un instituto educativo pionero para ciegos, el Blindenstudienanstalt (o Blista), con el fin de ofrecer oportunidades a los jóvenes ciegos durante la guerra. Desde entonces, el instituto ha dado lugar a innumerables inventos para ciegos, como una fuente matemática táctil. También ha moldeado profundamente la ciudad que lo rodea, convirtiéndola en un lugar donde, como dice Portz, «todo es ideal para los ciegos».

La escuela que creó una ciudad para ciegos

Algunas de las innovaciones que hacen que Marburgo sea tan accesible existen también en otros lugares. Pero la forma en que se unen aquí es única, dicen Portz y otros ciegos que han vivido en la ciudad. El sonido de los bastones guía es omnipresente en Marburgo, ya que los ciegos se mueven por la ciudad con la ayuda de los semáforos, las aceras y los suelos con crestas y protuberancias que actúan como señales táctiles de los peligros o las barreras. Los edificios suelen tener mapas y planos en relieve, mientras que los modelos detallados en bronce de los principales lugares de interés, como el castillo y la plaza de la ciudad de Marburgo, permiten a los visitantes ciegos sentir la totalidad de cada monumento.

Otras características convenientes son el resultado de la forma natural de la ciudad. Marburgo es pequeña y con colinas, por lo que es fácil orientarse simplemente observando si se sube o se baja. Una red de instalaciones de ocio accesibles se extiende por la ciudad, como una escuela de equitación para ciegos y clubes de remo, fútbol, escalada y esquí para ciegos. La universidad de la ciudad tiene la mayor proporción de estudiantes ciegos de Alemania, y la más amplia gama de titulaciones cursadas por personas ciegas.

El Blista y sus estudiantes han impulsado muchas de estas innovaciones, desarrollando ayudas cotidianas como un bastón plegable, pero también, trabajando con la universidad para mejorar la accesibilidad en todos los departamentos. Derecho y Psicología están entre los cursos más populares, ya que los materiales tienen mucho texto y pueden estudiarse fácilmente con ayudas como los lectores de pantalla. Ahora, profesores y alumnos del instituto están abriendo otro campo: las ciencias naturales, que durante mucho tiempo han tenido barreras para los invidentes.

«No me siento un pionero, pero supongo que lo soy», dice Portz, que estudia bioquímica e informática en Düsseldorf. Es el primer estudiante ciego de bioquímica de la ciudad y, según sus propias estimaciones, uno de los pocos estudiantes ciegos de química de toda Alemania.

La química sigue siendo un campo relativamente cerrado para los ciegos, debido a los riesgos del trabajo de laboratorio y a la omnipresencia de imágenes, tablas y gráficos. Pero el profesor de química Tobias Mahnke, que enseñó a Portz en la escuela Carl-Strehl de Marburgo, asociada a Blista, sostiene que no hay razón para que su asignatura esté tan restringida.

«Ningún ser humano puede ver las moléculas, ningún ser humano puede ver los átomos, y sin embargo, la enseñanza de la química es tan visual. ¿Por qué? No debería haber ninguna desventaja para los ciegos, dado que los videntes tampoco pueden ver todo esto», dice.

Mahnke, que es vidente, empezó a trabajar en la escuela en 2013. En ese momento, no ofrecía una clase de química avanzada. Desde entonces, él y sus colegas han desarrollado una serie de herramientas y métodos multisensoriales para la enseñanza de las ciencias naturales, con el apoyo de la facultad de química de la Universidad Philipps de Marburgo, así como con la financiación de la fundación benéfica Reinhard-Frank. Mahnke ha escrito una tesis de máster sobre el desarrollo de materiales inclusivos para la enseñanza de la química, y ha publicado algunos de sus hallazgos.

A diferencia de los modelos científicos convencionales que se utilizan en las aulas, los modelos Blista están diseñados para revelar procesos completos y relaciones de gran alcance. Por ejemplo, un modelo tridimensional de una molécula de agua, desarrollado por un grupo de químicos de distintas universidades, puede aplastarse para animar a los alumnos a pensar en cómo se representa en dos dimensiones. Un modelo de plástico impreso en 3D del lecho de un río curvado, desarrollado por Tanja Schapat, colega de Mahnke, está pensado para sostenerlo bajo un grifo. Los estudiantes pueden sentir dónde el agua fluye más rápido o más lento, y cómo esto da forma a sus contornos. Luego aprenden que donde el lecho es más plano, el agua es menos profunda y por tanto se calienta al sol, atrayendo a los peces y a los juncos.

«La mayoría de los experimentos científicos van mucho más allá de la vista. Puedes tocar las cosas, algo se calienta o se enfría, puedes oler y oír las cosas, y en los experimentos con alimentos, probarlos», dice Mahnke mientras muestra los modelos a través de un vídeo. «En la enseñanza habitual, nos centramos en la visión porque significa que puedo demostrar un experimento en cinco segundos y que lo pueden ver 30 alumnos. Es rápido y eficiente para el profesor, pero no para los alumnos».

En 2017, la escuela ofreció su primer curso de química avanzada, y en 2019, la demanda fue tan fuerte que ofreció dos clases. El laboratorio está adaptado a las necesidades de los alumnos ciegos, con quemadores eléctricos en cajas metálicas perforadas, en lugar de mecheros bunsen con llamas desnudas. Mahnke y su colega Tanja Schapat han desarrollado un método para enseñar a los alumnos sobre el calor y el fuego, utilizando papel hinchable sensible al calor para que puedan explorar las propiedades de una vela encendida. Un sensor especial, desarrollado en la escuela en los años 90, emite un pitido alto o bajo cuando un líquido se ilumina u oscurece durante una reacción química.

Durante la pandemia, Mahnke enseñó a los alumnos la curva de infección de Covid-19 utilizando gráficos en relieve impresos en papel hinchable. Cuando la escuela cerró para detener la propagación del virus, los profesores enviaron modelos a los alumnos que estudiaban en casa. Cada modelo es probado por los alumnos de la escuela, perfeccionado con sus aportaciones, y producido en el taller interno de la escuela.

En los últimos años, la Escuela Carl-Strehl ha empezado a aceptar un número limitado de niños videntes, que aprenden junto a sus compañeros ciegos utilizando materiales multisensoriales, que en su caso también incorporan la vista. Las investigaciones han demostrado que los niños y los adultos aprenden mejor cuando pueden captar nueva información con múltiples sentidos, y no sólo visualmente. Mahnke afirma que, según su propia experiencia, «las experiencias multisensoriales conducen a un aprendizaje mucho más profundo y duradero».

Para Portz, no sólo la escuela amplió su mundo. Recuerda con cariño cómo se movía por Marburgo con confianza, ayudado por los pitidos de los semáforos, las paradas de autobús parlantes y una población vidente muy acostumbrada a interactuar con los ciegos. Los conductores de autobús en Marburgo están formados para parar y facilitar el acceso a los pasajeros ciegos, los dependientes de las tiendas tratan habitualmente con clientes ciegos y muchos restaurantes ofrecen menús en escritura braille. Ha encontrado algunos de estos elementos en otras ciudades, pero nunca en forma de una red tan completa.

«En Marburgo, todos estos elementos individuales están muy bien conectados, y hay pocas lagunas», dice. «También es la mentalidad de Marburgo. Está el Blista, y muchos se quedan a estudiar en la universidad, así que hay muchos ciegos, y todas las instituciones se enfrentan a ello, tarde o temprano.»

Uwe Boysen es un juez ciego jubilado y antiguo presidente de la asociación alemana de estudiantes y profesionales ciegos y deficientes visuales, la DVBS, fundada en Marburgo. Asistió a la Escuela Carl-Strehl y luego estudió Derecho en Marburgo a finales de los años sesenta. En su opinión, el sentido de comunidad y autoayuda que se ha desarrollado en Marburgo desempeña un papel crucial para impulsar la innovación: «Te da valor, te hace atreverte a probar cosas nuevas».

Ese espíritu de autoayuda marcó la trayectoria educativa del propio Boysen. Las oportunidades profesionales para los ciegos eran más limitadas cuando él era estudiante, aunque calcula que en Alemania había más o menos el mismo número de jueces ciegos que hoy, más de 100, también por culpa de los ciegos de guerra. Él y sus compañeros ciegos inventaron muchas ayudas sobre la marcha, intercambiando cintas grabadas de sus libros de texto, y más tarde, utilizando sus conocimientos jurídicos para hacer campaña por más derechos.

Bahaddin Batmaz, desarrollador de software para ciegos y formador en accesibilidad en Marburgo, sostiene que muchas de sus características accesibles encierran importantes lecciones para la innovación en su conjunto. Una de ellas es que un buen diseño beneficia a todos. Pone el ejemplo de las paradas de autobús parlantes, que anuncian el próximo autobús y su destino cuando se pulsa un botón. Según su experiencia, muchas personas videntes también encuentran conveniente esta función. Del mismo modo, cuando hace que un sitio web sea más accesible para los lectores de pantalla, su clasificación en las búsquedas también suele aumentar, porque la tecnología subyacente es la misma.

«Vincular las innovaciones tecnológicas con el factor humano y social es muy beneficioso», afirma. «Si no te preguntas constantemente cómo cruzar la calle, estás menos estresado. No estás totalmente abrumado por esta estúpida carretera, y entonces también estás más abierto a la innovación, y aceptas más a los demás.»

Dago Schelin, cineasta vidente e investigador de estudios mediáticos en la Universidad Philipps, llega a una conclusión similar en un estudio de caso sobre Marburgo como modelo de innovación inclusiva. Él y sus coautores la describen como una «ciudad inteligente para ciegos», y afirman que «Marburgo parece estar especializada en un modo alternativo de inteligencia». En lugar de girar en torno a las tecnologías digitales, este tipo de inteligencia está más orientada al ser humano. Se centra en las interacciones de apoyo entre personas con capacidades diferentes y en instituciones accesibles. Schelin y sus coautores sugieren que Marburgo podría convertirse en «una referencia para las futuras ciudades inteligentes», y que la accesibilidad podría convertirse en «uno de los criterios para el estatus de inteligencia de una ciudad».

 

Uwe Boysen es un juez ciego jubilado y antiguo presidente de la asociación alemana de estudiantes y profesionales ciegos y deficientes visuales, la DVBS, fundada en Marburgo. Asistió a la Escuela Carl-Strehl y luego estudió Derecho en Marburgo a finales de los años sesenta. En su opinión, el sentido de comunidad y autoayuda que se ha desarrollado en Marburgo desempeña un papel crucial para impulsar la innovación: «Te da valor, te hace atreverte a probar cosas nuevas».

Ese espíritu de autoayuda marcó la trayectoria educativa del propio Boysen. Las oportunidades profesionales para los ciegos eran más limitadas cuando él era estudiante, aunque calcula que en Alemania había más o menos el mismo número de jueces ciegos que hoy, más de 100, también por culpa de los ciegos de guerra. Él y sus compañeros ciegos inventaron muchas ayudas sobre la marcha, intercambiando cintas grabadas de sus libros de texto, y más tarde, utilizando sus conocimientos jurídicos para hacer campaña por más derechos.

Bahaddin Batmaz, desarrollador de software para ciegos y formador en accesibilidad en Marburgo, sostiene que muchas de sus características accesibles encierran importantes lecciones para la innovación en su conjunto. Una de ellas es que un buen diseño beneficia a todos. Pone el ejemplo de las paradas de autobús parlantes, que anuncian el próximo autobús y su destino cuando se pulsa un botón. Según su experiencia, muchas personas videntes también encuentran conveniente esta función. Del mismo modo, cuando hace que un sitio web sea más accesible para los lectores de pantalla, su clasificación en las búsquedas también suele aumentar, porque la tecnología subyacente es la misma.

«Vincular las innovaciones tecnológicas con el factor humano y social es muy beneficioso», afirma. «Si no te preguntas constantemente cómo cruzar la calle, estás menos estresado. No estás totalmente abrumado por esta estúpida carretera, y entonces también estás más abierto a la innovación, y aceptas más a los demás.»

Dago Schelin, cineasta vidente e investigador de estudios mediáticos en la Universidad Philipps, llega a una conclusión similar en un estudio de caso sobre Marburgo como modelo de innovación inclusiva. Él y sus coautores la describen como una «ciudad inteligente para ciegos», y afirman que «Marburgo parece estar especializada en un modo alternativo de inteligencia». En lugar de girar en torno a las tecnologías digitales, este tipo de inteligencia está más orientada al ser humano. Se centra en las interacciones de apoyo entre personas con capacidades diferentes y en instituciones accesibles. Schelin y sus coautores sugieren que Marburgo podría convertirse en «una referencia para las futuras ciudades inteligentes», y que la accesibilidad podría convertirse en «uno de los criterios para el estatus de inteligencia de una ciudad».

Schelin, que es brasileño, experimentó él mismo este efecto potenciador de la innovación cuando se trasladó a Marburgo en 2014. Conoció a personas ciegas interesadas en el cine y desarrolló métodos multisensoriales para enseñarles. «Reforzó mi idea de que el cine es un esfuerzo comunitario», dice.

Leonore Dreves, desarrolladora de software ciega en Heppstadt, en el sur de Alemania, dirige el subgrupo de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas de la asociación profesional DVBS. La mayoría de los miembros del grupo trabajan en tecnologías de la información, un sector comparativamente accesible. Pero incluso ahí siguen existiendo demasiadas barreras digitales, según Dreves. Cambiar las actitudes humanas también forma parte del reto: «Creo que las barreras más difíciles son las que están en la cabeza de la gente. En mi propio caso, como mujer y ciega, tuve que demostrar mi valía durante mucho tiempo antes de que mis colegas aceptaran que puedo hacerlo tan bien como ellos».

En todo el mundo, los innovadores ciegos están desmontando poco a poco algunas de esas barreras. La química Mona Minkara está diseñando un plan de estudios STEM inclusivo, la informática Chieko Asakawa está desarrollando una inteligencia artificial accesible y la astrónoma Wanda Díaz-Merced está utilizando el sonido para estudiar el espacio, por nombrar sólo algunos.

En Düsseldorf, Portz sigue trabajando para hacer más accesible su propio entorno. Sus amigos videntes le ayudan con sus libros de texto llenos de imágenes, describiendo gráficos y fotos. Durante el cierre de la universidad por la pandemia, escuchó sus clases grabadas a doble velocidad, reduciendo la velocidad para las partes más complejas. Todavía discute nuevas ideas sobre materiales científicos con su antiguo profesor, Mahnke, y sigue sintiéndose inspirado por su antigua escuela. «Me dio un empujón súper fuerte», recuerda de su época allí. «Me di cuenta de lo que era posible y de lo que se puede hacer».

 

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